Αφιέρωμα: Shekhar Mehta

Βρείτε μας στο

O Shekhar Mehta γεννήθηκε στις 20 Ιουνίου του 1945 στο Lugazi, 50 χιλιόμετρα ανατολικά της Καμπάλα, πρωτεύουσα της Ουγκάντα, από εύπορους Ινδούς γονείς, με καταγωγή από την Punjab, ιδιοκτήτες φυτειών στη χώρα της Αφρικής, απόγονοι Ινδών εργατών που έφεραν οι Βρετανοί κατακτητές από την Ινδία όταν χρειάστηκαν φθηνά εργατικά χέρια. Ήταν εγγονός του Nanji Kalidas, ιδρυτή του οικογενειακού Group επιχειρήσεων.

Η οικογενειακή επιχείρηση ασχολούνταν με καλλιέργεια, εκμετάλλευση και εμπορία των φυτειών τσαγιού και με την παραγωγή ζάχαρης, ενώ ήταν και ο εισαγωγέας των αυτοκινήτων BMW για τη βρετανική αποικία. Σε ηλικία πέντε ετών ο Shekhar Mehta στάλθηκε εσωτερικός σε ελβετικό κολέγιο, ενώ στη συνέχεια φοίτησε στο St. Pauls School του Λονδίνου.

Τελειώνοντας τις σπουδές του εργάστηκε για έναν χρόνο στο χρηματιστήριο του Λονδίνου και σε βιομηχανία τσιμέντων, πριν επιστρέψει στα 20 του στην Ουγκάντα, το 1965, για να βοηθήσει τον πατέρα του Knimji στις οικογενειακές τους επιχειρήσεις. Όταν έμενε στο Ηνωμένο Βασίλειο και κατά τις επισκέψεις του στην Ινδία (έχοντας τις συνηθισμένες περιπέτειες ενός ανήλικου οδηγού) και λίγο μετά την επιστροφή του στην Ουγκάντα, ξεκίνησε τους αγώνες ταχύτητας, αναβάσεων και σπριντ το 1966 με μια BMW 1800 από την αντιπροσωπεία της οικογένειάς του.

Ωστόσο, σύντομα επέλεξε τα ράλι, είδος αγώνων πολύ πιο δημοφιλές στην Αφρική, και πάλι με την BMW και με ένα Renault 16. Όπως είχε δηλώσει και ο ίδιος, η BMW ήταν ένα από τα ταχύτερα αυτοκίνητα σε επίπεδο συναγωνισμού, αλλά δεν υπήρχε τοπική εμπειρία στην προετοιμασία της για τα ράλι στην Αφρική. Το 1972 ο ίδιος και η οικογένειά του εκδιώχθηκαν από το καθεστώς του δικτάτορα Idi Amin για την Κένυα.

Συγκεκριμένα, ο Idi Amin, τότε ηγέτης της Ουγκάντα, απέκλεισε όλους τους Ασιάτες από τη χώρα. Όλες οι ιδιοκτησίες των Ασιατών της Ουγκάντα παραδόθηκαν στην κυβερνητική εταιρεία Uganda Development Corporation, ενώ η οικογενειακή επιχείρηση Mehta Group επικεντρώθηκε στις μη αφρικανικές επιχειρήσεις της. Αυτές περιλάμβαναν τη σύσταση συμβουλευτικού γραφείου στην Ινδία και ενός εργοστασίου πλαστικού στον Καναδά, που έγινε ένα πραγματικά διεθνές συγκρότημα επιχειρήσεων κατά τη διάρκεια της δεκαετίας του 1970. Το 1979, ο Amin απομακρύνθηκε από την εξουσία και η Mehta Group προσκλήθηκε ξανά στην Ουγκάντα για να της επιστραφούν τα περιουσιακά της στοιχεία.

O Shekhar Mehta διατήρησε την κενυατική του υπηκοότητα, διέμενε κυρίως στο Ναϊρόμπι και μετά την επιδερμική του συμμετοχή σε αγώνες με Peugeot και Lancia, κλήθηκε λόγω των ικανοτήτων του – η κυριότερη των οποίων ήταν το ότι είχε παροιμιώδη ψυχραιμία και ήταν επίσης ατρόμητος – από την Datsun για να οδηγήσει για αυτήν στο πιο σκληρό ράλι του κόσμου τότε, το Σαφάρι! Στο «πρόσωπο» της ιαπωνικής μάρκας ο Shekhar Mehta βρήκε τον τέλειο συνδυασμό αξιοπιστίας και ανταγωνιστικότητας που απαιτούσε από ένα αυτοκίνητο. Το αποτέλεσμα ήταν αναμενόμενο: ένα ρεκόρ πέντε νικών στο Ράλι Σαφάρι! Η πρώτη νίκη ήρθε το 1973, ενώ ακολούθησαν άλλες τέσσερις εν σειρά, από το 1979 έως το 1982. Το 1979, έπειτα από δεκαετή σχέση, παντρεύεται την Yvonne Pratt, η οποία γίνεται και μόνιμη συνοδηγός του κυρίως στους ευρωπαϊκούς αγώνες. Αμφότεροι ήταν λάτρεις της Ελλάδας και του Ράλι Ακρόπολις.

Στις επιτυχίες του Shekhar Mehta συγκαταλέγονται ο τίτλος του πρώτου θεσμικά Πρωταθλήματος Ράλι Αφρικής το 1981 και η νίκη του στο Ράλι Κύπρου το 1976. Το 1983 τερματίζει δεύτερος στο Ράλι Χαλκιδικής. Επίσης τερμάτισε μία φορά στο βάθρο του Rally Codasur Αργεντινής του 1981, δύο φορές στο Ράλλυ Ακρόπολις και τρεις φορές στο Rallye Côte d’Ivoire, πάντα με Datsun/Nissan. Η καριέρα του έληξε άδοξα το 1986 ύστερα από ένα σχεδόν θανατηφόρο ατύχημα στο Rallye des Pharaons της Αιγύπτου, ενώ οδηγούσε για την Peugeot.

Μετά τους αγώνες κατέλαβε διάφορες διοικητικές θέσεις στη FIA. Έγινε πρόεδρος της Επιτροπής Ράλι της FIA το 1997 και διορίστηκε εκ νέου ως προσωρινός πρόεδρος της επιτροπής του Παγκόσμιου Πρωταθλήματος Ράλι λίγο πριν από τον θάνατό του. Πέθανε στις 12 Απριλίου 2006 στο Λονδίνο από ηπατικά προβλήματα, ηπατίτιδα και ασθένεια που σχετίζεται με επιπλοκές από έναν παλαιό τραυματισμό στους αγώνες.

mm
Ο Θωμάς «μύρισε» τον κόσμο του αυτοκινήτου στα μέσα της δεκαετίας του ’70 ζωγραφίζοντάς τα και στο τέλος της, τα άγγιξε στις Ειδικές Διαδρομές του Ράλλυ Ακρόπολις. Μετά, όλα μπήκαν στην σωστή σειρά… Σπούδασε υπολογιστές, αλλά τους «πάρκαρε» για την δημοσιογραφική πένα, αρχίζοντας το 1986. Έχει εργαστεί σε περιοδικά, εφημερίδες, τηλεοπτικές εκπομπές, ραδιόφωνο και ιστοσελίδες, έχει διατελέσει υπεύθυνος Γραφείου Τύπου του Ράλι Ακρόπολις και Χαλκιδικής, αλλά και αγωνιστικών ομάδων. Μέλος της δημοσιογραφικής ομάδας Traction από το 2007, έχει διαχρονικό του μότο, ότι «αγώνες αυτοκινήτου θα υπάρχουν, όσο υπάρχουν άνθρωποι». Μέλος της Ε.Σ.Π.Η.Τ. και της Διεθνούς Ομοσπονδίας Δημοσιογράφων.

E-mail: tefthymiou@traction.gr